Ser tillbaka på 2015, Microsofts största år någonsin

Med stora produktmeddelanden och ett antal stora satsningar på framtiden är 2015 på väg att bli ett av Microsofts viktigaste rekordår.

Topping it was the launch of Windows 10. Först förhandsgranskades ett år tidigare, 2015 var året vi äntligen fick se det nya operativsystemet i sin helhet. Microsoft avslöjade viktiga funktioner, inklusive sin virtuella assistent Cortana som sträcker sig bortom Windows Phone och på skrivbordet och dess nya Edge-webbläsare.

Windows 10 tog också med sig en ny Windows Universal App-plattform som låter utvecklare bygga en app som fungerar över Windows 10-telefoner, surfplattor och datorer. Det är en del av Microsofts spel att försöka öka antalet tillgängliga appar för Windows 10-surfplattor och smartphones genom att fresta utvecklare med en byggnad en gång, distribuera överallt strategi.

Sedan det lanserades i juli har Windows 10 sett massiva antaganden. Inte alla gillar allt om det och Microsoft har gjort sin del av felaktigheter, som att hålla information om vilken personlig information som skickades från operativsystemet till dess servrar under omslag tills långt efter att användarna tog upp oro för det. Men totalt sett har det mottagits mycket positivt.

Gordon Ung

Ett av årets mest oväntade drag var Microsofts inträde i bärbar datorverksamhet med Surface Book. I flera år har Microsoft litat på partners som HP, Dell och Toshiba för att producera bärbara datorer - och de är inte ur bilden - men med sin egen maskin försöker det lite av Apples framgångsrika affärsmodell, direkt säljer datorn det tror kunderna vill ha.

Maskinen har ett kraftfullt tangentbord med en seriös datorkraft som har en avtagbar pekskärm som kan fungera som en surfplatta. Tidiga recensioner är fördelaktiga, och enheten är definitivt cool. Men dess premiumpris och något besvärliga design får mig inte att tro att det är en slam-dunk för utbredd konsumentanvändning bortom Microsofts dystra fläkt.

I smartphoneutrymmet var året ett sammandrag. Microsoft avskedade tusentals människor från sin telefonhårdvarudivision och såg sin marknadsandel minska från 2,7 procent till 2,2 procent, enligt IDC-uppskattningar.

Rob Schultz

Under året släppte den Lumia 950 och 950 XL flaggskeppstelefoner som skulle hjälpa till att driva Windows-smartphones tillbaka mot relevans. Recensioner för telefonerna är bra och det innehåller några coola, whiz-bang-funktioner, som möjligheten att använda irisigenkänning för att låsa upp enheten, men den största nackdelen är> \ en bekant för Windows-smartphones: det lilla urvalet av appar.

Men Microsoft har inte gett upp att bygga smartphones ännu.

En ny teknik, Continuum, låter användare ansluta sin telefon till ett tangentbord, mus och bildskärm för användning som en dator. Det är fantastiskt, men kräver applikationsstöd som inte finns i Windows 10: s tredje ekosystem än. Microsoft satsar på att Windows Universal App-plattform kommer att visa sig vara tillräckligt populär bland utvecklare för att stödja sin brist på appar, men det har inte hänt än.

Microsoft

Det finns mycket mer spänning som bygger på ett annat hårdvaruprojekt: HoloLens.

När det presenterades i januari, visade Microsoft upp något som till stor del inte ens ryktades: ett headset fylld med teknik som låter användare lägga över digitala objekt i den fysiska världen runt dem. Det är futuristiska grejer, och även om HoloLens inte riktigt erbjuder vidvinkelförstärkt verklighet, är det fortfarande ett enormt coolt kit.

En av de mest spännande sakerna med det är att utvecklarverktygen hanterar mycket av tunga lyft för att få tillgång till enhetens hårdvarufunktioner. Röstigenkänning, rumslig kartläggning och gestigenkänning hanteras enkelt av HoloLens utvecklarverktyg, så att apptillverkare kan fokusera på att bygga sin programvara. Det lovar bra för framtidens enhet, som kommer att göras tillgänglig för köp för utvalda utvecklare i början av nästa år.

Men ny programvara och nya enheter var bara en del av strategin som Microsoft drivit i år. Företaget började också arbeta med sina konkurrenter på sätt som det aldrig skulle ha gjort tidigare. Satya Nadella pratade på scenen med Salesforce-vd Marc Benioff på Dreamforce, och andra höga Microsoft-chefer har dykt upp vid större evenemang som VMware, Apple och Box.

Microsoft har inte gett upp att konkurrera med dessa företag - långt ifrån det. Men partnerskap med sina konkurrenter är en stor förändring för Microsoft och visar en ödmjukare sida av ett företag som inte var synligt för några år sedan.

Företaget gick också på ett stort förvärvsbesök som snappade upp ett berg av andra företag, inklusive lag bakom appar som Wunderlist och Sunrise Calendar.

Och det var den som kom undan. Den ryktade affären mellan Microsoft och Salesforce hände enligt uppgift inte eftersom Microsoft vägrade att ponnera upp så mycket pengar som Salesforce letade efter.

Förvärv är en ganska torr affär, men dessa erbjudanden visar ett Microsoft som är hungrig att utöka sina möjligheter med hjälp av externa företag som har beprövade lösningar.

Att se fram emot 2016 är när vi får se om alla de stora satsningarna som Microsoft satte upp i år lönar sig. Analytiker förväntar sig att det här kommande året kommer att se en massa företag som uppgraderar till Windows 10. Microsoft är också redo att mer aggressivt driva konsumenter att uppgradera, vilket i sin tur kan stimulera utvecklare att bygga applikationer för det nya operativsystemet.

Men Windows Store kan gå vägen för Mac App Store snarare än iOS App Store eller Google Play Store. Oron som systemadministratörer har om Windows 10: s obligatoriska kumulativa uppdateringar kan hämma antagandet. HoloLens kan visa sig vara en futuristisk flopp. Det är uppenbart att Microsoft har ett avsett resultat för alla dessa drag, men företagets stora satsningar fungerar inte alltid som avsett.

Och 2016 är också när Microsofts nya strategier att gå plattform och samarbeta med andra teknikföretag kommer att sluta bli nya igen. Vid det här laget skulle det inte överraska mig om Nadella dök upp tillsammans med Tim Cook vid ett Apple-pressevenemang - vilket är en stor avvikelse från Microsoft 2012, men inte företagets senaste år. Håll ögonen öppna, folkens - Microsoft är ute efter en tur.