4 skäl till att bredbandsdatakapslar måste dö

Alla hatar dem, men fler och fler amerikaner befinner sig i gränserna för bredbandsdatakapslar. Varje månad brottas miljontals hushåll med att balansera sin internetanvändning mot att hålla sig under deras användningsgränser.

Eftersom antalet användare som påverkas av datatak växer, ökar antalet klagomål. FCC: s ordförande Tom Wheeler sa att byrån har tittat på datakapslar: "Det är inte ett nytt ämne för oss, det är helt säkert," sa han. Men tillsynsmyndigheter och lagstiftare har ännu inte gjort något åt ​​dem - och det borde de. Här är varför.

Ingen garanti för noggrannhet eller transparens

Oavsett vad du tror att datakapslar är rättvisa, kan det inte finnas något argument för att mätarna som används för att mäta användningen ska vara korrekta och transparenta - bara de är inte. För allt som Comcasts vd Brian Roberts gillar att hävda att bredbandsdata är precis som el, och kunder som använder mer borde betala mer, har företaget kämpat mot tand och spik mot att bli reglerat som ett verktyg. Det finns ingen byrå som liknar FERC som reglerar bredbandsmätare.

Det är inte förvånande att det finns många rapporter om internetleverantörer som tar ut konsumenter för användning medan de inte är hemma, medan deras modem är frånkopplade eller strömmen är slut. Enligt DSLReports har FCC mottagit 13 000 klagomål om Comcasts datatak i år, många av dem hävdar att företagets mätare inte matchar användarnas egen routerstatistik.

Ars Technica berättade den här månaden i uttömmande detaljer om erfarenheterna från fyra Comcast-kunder i olika delar av landet som var upphängda med orimliga överskottsavgifter - mer än $ 1500 i ett fall - för bredband insisterar de på att de inte kunde ha konsumerat.

Comcast svar i alla fall (överraskning!) Var att berätta för kunderna att mätarna var korrekta och inte borde ifrågasättas. "Vi vet att vår mätare är rätt ... med vår mätare ger vi dig en garanti för att den är perfekt", insisterade en Comcast-kundtjänst till en abonnent som bestrider datakostnader. Vem säger att kunden alltid har rätt?

Comcast är så övertygad om mätarnas noggrannhet eftersom NetForecast, företaget som Comcast betalar för att göra periodiska utvärderingar av sina användningsmätare, genomförde mätningar i 55 hem förra året - en oändlig bråkdel av Comcasts 23,8 miljoner bredbandskunder - och fann att Comcast nådde sitt mål om 99 procents noggrannhet.

Tekniska kunniga kunder vänder sig ofta till tredjeparts firmware som DD-WRT för att mäta deras användning. En abonnent har använt gratis Tomato-firmware för att mäta sin Comcast-dataanvändning sedan mitten av 2013 och fann upprepade avvikelser - med Comcasts datamätare som ofta producerar avläsningar minst 10 procent högre än hans egna avläsningar - och ibland så mycket som 52 procent högre . Vid andra tillfällen var Comcasts läsningar lägre än hans egna eller nästan identiska. Företaget gav aldrig något officiellt ord om vad som kunde ha orsakat skillnaderna.

I inget fall av omtvistade överskottsavgifter skulle företaget bevisa att data konsumerades eller säga vilka webbplatser de användes på eller med vilken metod de mättes. "Om Comcast, landets största internetleverantör, inte kan avgöra vad som tvingar sina abonnenter över deras datatak, varför ska kunder förväntas räkna ut det på egen hand?" Frågade Ars.

Det här är inte ett nytt problem - det har pågått i flera år. Internetleverantörer har en skyldighet enligt Open Internet Transparency Rule att avslöja korrekt information om prestanda och kostnad för sina tjänster. Om de inte kan tillhandahålla det finns det en enkel lösning på användarmätarens problem: Avlägsna lock.

De existerar enbart för att prissätta användare

Noggrannheten för användningsmätare är bara en del av problemet med datakapslar. Faktum är att gränser för användning av bredband i hemmet inte är nödvändiga i första hand. Datakapslar är resultatet av att Internetleverantörer utnyttjar bristen på konkurrens på bredbandsmarknaden till fullo för att tappa konsumenter.

Redan 2012 inlämnades en lag i senaten som skulle ha begränsat Internetleverantörernas användning av datatak endast för att hantera trängsel i nätverket. Data Cap Integrity Act kom som svar på en studie från ideell grupp The New America Foundation, som drog slutsatsen att datakapslar för bredbandsanvändning endast tjänar bilk-kunder och kväver onlineinnovation snarare än att säkerställa att internetdata reser nätverkslinjerna obegränsat.

Comcast erkände för FCC i ett informationsdokument att datakapslar "inte tar upp frågan om trängsel i nätverket, vilket är resultatet av trafiknivåer som varierar från minut till minut." En Comcast exec erkände att lock är en "affärspolicy" snarare än en teknisk nödvändighet.

I stället gillar Comcast att hävda att datakapslar handlar om "rättvisa" för att säkerställa att kunder som använder mer betalar mer. Men en studie från National Bureau of Economic Research fann att personer med obegränsade dataplaner faktiskt betalar mindre per gigabyte data jämfört med dem på uppmätta planer - cirka 1,68 dollar respektive 3,02 dollar, eller en skillnad på nästan 80 procent. Och du ser inte Comcast erbjuda att ersätta skillnaden till kunder som konsumerar mindre än deras datatillägg varje månad. Var är rättvisan i det?

"Anhängare av internetdatakapslar vill ha saker åt båda hållen: erkänna att gränserna för månadsanvändning inte har något att göra med trängsel, samtidigt som de argumenterar för att de som använder mest borde betala mer (men inte att de som använder minst bör få rabatt), "skriver Consumerist.

Amerikaner betalar redan några av de högsta bredbandspriserna i världen. Internetleverantörer mäter i allt högre grad prenumeranter med överskottsavgifter på toppen - eller uppmanar kunder att registrera sig för en obegränsad dataplan, vilket i Comcasts fall tillför hela 50 $ mer per månad.

En studie från Pew Research Center fann att antagandet av bredband i hemmet har ökat till 67 procent av amerikanerna, något ned från 70 procent 2013. Den månatliga servicekostnaden nämns av icke-adopterande som den viktigaste anledningen till att inte ha hembredband, inte ens men att inte ha tjänst ses av två tredjedelar av amerikanerna som en stor nackdel med att hitta ett jobb, få hälsoinformation eller få tillgång till annan viktig information.

Comcasts vinstmarginaler på höghastighetsinternet överstiger 90 procent och Time Warner Cables bredbandsmarginaler var 97 procent 2013, rapporterar CIO. Comcast uppvisade sina starkaste resultat på flera år och fick en vinst på 2,13 miljarder dollar på intäkter på 18,8 miljarder dollar under första kvartalet. Företagets växande användning av datakapslar kommer att säkerställa att intäktsströmmen fortsätter att växa.

Avskräcka ledningsskärning och begränsa innovation

Som jag skrev förra veckan "kabelleverantörer drar stopp för att göra [sladdskärning] ett dyrt förslag. Bredbandsdatakapslingar har blivit strömmande akilleshäl." 

En studie från The New America Foundation fann att datakapslingar undergräver konkurrensen genom att avskräcka konsumenter från att vända sig till tjänster som Netflix, Hulu och Crackle. En annan stridighet: Streamingtjänster som erbjuds av internetleverantörer som Cox och Comcast är undantagna från deras datakapslar, medan streaming från rivaler som Netflix och YouTube inte är det.

Forskning från National Bureau of Economic Research visar att bredbandsdatakapslar för hem har en dramatisk effekt på konsumenternas beteende. "Vi ser att människor drar sig väsentligt tillbaka när möjligheten till överskott kommer upp", sa Jonathan Williams, medförfattare till tidningen och biträdande professor i ekonomi vid University of North Carolina i Chapel Hill, till Washington Post.

Government Accountability Office (GAO) har uttryckt oro över att användningsbaserad prissättning kan få konsumenter att begränsa sin användning av datatungt innehåll och applikationer. Att begränsa tunga användare kan i sin tur "begränsa innovation och utveckling av datatunga applikationer", varnade GAO.

New America Foundation-rapporten instämde: "Framtiden [på internet] handlar inte bara om att streama filmer eller TV-program, utan också tillgång till utbildning online eller fjärrhälsotjänster som precis börjar ta fart. Att begränsa deras framtid kan innebära att man tar tak i landets framtid också. "

Inget marknadsutrymme för bredbandsanvändare

Grundorsaken till datakapslar - förutom girighet - är att den amerikanska bredbandsmarknaden växer allt mindre konkurrenskraftig. Förra året noterade justitieministeriet att 70 procent av USA: s hem bara har tillgång till en eller ingen leverantör som erbjuder 25 Mbps-hastigheter - standarddefinitionen av bredband. Tack vare branschstödda / skriftliga statliga lagar som förbjuder konkurrens från kommunalt bredband är det osannolikt att situationen kommer att förbättras snart.

Deltagarna i GAO-fokusgruppen för bredband på hemmet sa att de skulle se till att byta leverantör om de möter datakapslar, men saknar ett val. Denna klagande upprepades av en kund som ifrågasatte Comcasts överskottsavgifter och sa att han skulle byta bredbandsleverantör, men Comcast var det enda lönsamma alternativet där han bor.

Kämpa mot locket

Vad är svaret?

Advocacy group Stop the Cap kämpar för att få tillsynsmyndigheter att stoppa trenden för bredbandsdatatak. "Om konsumenter helt enkelt accepterar bredbandsdatakapslar", skriver CIO, "kommer FCC - som för närvarande undersöker dem - ha mindre incitament att slå ner."