Varför Apples iBeacons-teknik har gått ingenstans

Apple har haft en rad lovande teknologier på sistone som har varit långsamma för att få verklig upptagning. CarPlay, som tillkännagavs 2012 som iOS i bilen, dyker bara upp i år på allvar i bilarnas infotainment-system. Handoff, som debuterade 2014, har fått väldigt lite antagande av tredjepartsutvecklare och har sett liten nytta även av Apple utan att hantera texter och samtal över enheter. Kanske kommer Microsofts nya intag av Handoff att klara sig bättre.

Sedan finns det iBeacons-protokollet som låter en smartphone-app få lokal information på begäran genom att läsa ID för enheter som kallas fyrar. Varje fyr har ett unikt ID som en app kartlägger till en databas som berättar om fyrens plats eller annan specifik information för den.

iBeacons skulle revolutionera detaljhandeln genom att låta kunderna få mer produktinformation och beställa de visade artiklarna i deras storlekar eller preferenser, såväl som att låta återförsäljare spåra och interagera med kunderna när de flyttade runt i en butik. Beacons använder naturligtvis transcend detaljhandeln - beacons kan också ge information om museiföremål, transiteringsalternativ, där grönsaker i en butikskorg odlades och så vidare när de engagerar den verkliga världen.

Apple uppfann inte fyrar, men dess iBeacons-protokoll öppnade en gemensam teknik som apputvecklare och de som använder fyrar kunde använda. Innan iBeacons arbetade en viss leverantörsfyrar endast med den leverantörens programvara. Med iBeacons antog tillverkarna snabbt Apple-standarden, även om de också erbjöd sitt eget "förbättrade" protokoll.

Detaljhandel är där handlingen - och pengarna - skulle vara för fyrar. Men det är inte.

Det är enkelt att distribuera några fyrar, det är svårt att distribuera många fyrar

Beacons-leverantörer har kämpat för att få adoption. Det beror delvis på att fyrar är svåra att distribuera. Att hantera en vanlig fyr, oavsett om de ska byta batterier eller göra säkerhetsuppdateringar, är en manuell affär som kräver att någon går personligen till varje fyr och använder en Bluetooth-anslutning för varje uppdatering.

Metoderna som olika fyrleverantörer har använt för att komma runt den mycket manuella hanteringen - inklusive användning av trådbundna Wi-Fi-enheter och olika nätverkstekniker - är kostsamma och komplexa att implementera.

Du kan spendera stora pengar på mänskligt arbete för att hantera fyrar, eller så kan du spendera stora pengar på att installera enheter och köra hanteringsprogramvara vars komplexitet är lik den i ett nätverk eller tillverkningssystem.

Det gör fyrar till ett mycket dyrt förslag att överväga - och i slutändan, till vilken fördel? Lagra kartor, kiosker och i vissa fall GPS-geolokalisering inom en smartphone kan ge platsinformation som fyrtjänster beror på.

Dessutom har återförsäljare sett en mycket enklare teknik som kan ge liknande platsdata för att få relevant information - QR-koder - komma och gå snabbt. Kommer du ihåg när de var överallt? Sedan var de borta.

Beacons är i princip dyra programmerbara QR-koder med batterier. Investeringen är för hög för vad som kan vara en modevärde med lågt värde.

Ett stort hinder för kunderna att anta

När allt kommer omkring gör ett fyrtecken ingenting om inte kunden har en kompatibel enhet, och iBeacons-tekniken gör ingenting om inte kunden har en iPhone, kör återförsäljarens app och har aktiverat iBeacons för det. Att få människor att anta sådana appar i stor skala är svårt.

På plussidan tenderar det att vara de mest lojala shopparna som skulle göra det, och de brukar spendera mycket. Å andra sidan känner de till butikerna och behöver troligen inte fyrhjälp i första hand.

Ironiskt nog innebär Apples engagemang för användarnas integritet att återförsäljare som gör investeringen inte kommer att få mycket data från personer med iPhones.

Apple mötte samma motstånd med Apple Pay, eftersom återförsäljare ville ha kunddata som Apple vägrade att tillhandahålla. Men misslyckandet med återförsäljarnas egna CurrectC-teknik, i kombination med den dåliga utbyggnaden av chipkort i USA, övervann det - chipkort är så långsamma att återförsäljare ofta har valt att fortsätta använda osäkra swipes eller att äntligen anta Apple Pay till och med utan den åtkomst till användardata. Eftersom det är snabbt och enkelt fortsätter kassorna att röra sig. Men jag ser inte en motsvarande extern kraft som skulle övervinna iBeacons motstånd.

Eddystone-faktorn är inte mycket av en faktor

Google har ett konkurrerande beacons-protokoll för Android som heter Eddystone som inte kräver att användare har en kompatibel app för den butik de befinner sig i. (Eddystone fungerar också med iOS-appar.)

Eddystone kan köras på Android som en systemtjänst, i ett slags sändningsläge, så Eddystone-kompatibla fyrar kan användas för att spåra alla Android-användare. (Google måste invadera din integritet för att tjäna sina pengar, låt oss inte glömma.) Ett nytt tillägg till Eddystone möjliggör viss dataskydd, till exempel för appar som spårar dina nyckelfobar eller andra enskilda tillgångar.

I USA använder bara hälften av den smartphone-bärande befolkningen Android och iOS-användare tenderar att vara rikare, så återförsäljare som vill använda fyrar kan inte bara ignorera iBeacons till förmån för Eddystone. Biltillverkarna har sett vad som händer när du erbjuder en bred tillgänglig plattformsteknik men inte den andra (Android Auto, men inte CarPlay, i det här fallet): Kunder blir mycket upprörda och köper inte.

Istället blir det tydligt att återförsäljare ignorerar fyrtanken helt och hållet. Kanske kommer det att förändras om Apple och dess partners kan ta reda på hur man kan underlätta utplacering och hantering av fyrar eller om återförsäljare upptäcker en värdefull ny fördel som de annars inte kan få.

Håll inte andan.